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Bruce Howe: “Las RNIE pueden ser más conscientes ambientalmente”

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Tercer panelista internacional confirmado en TICAL y e-Ciencia, el estadounidense Bruce Howe traerá para las sesiones plenarias de los eventos un tema actual y más relevante que nunca: las posibilidades de aporte de las RNIE en temas ambientales, especialmente el cambio climático y sus consecuencias, como tsunamis y terremotos. En esta entrevista, Howe, que es Profesor de Investigación de la Universidad de Hawaii en Manoa y presidente de la fuerza tarea internacional conocida como “SMART Cable Initiative” (Science Monitoring And Reliable Telecommunication, o Monitoreo de la Ciencia y Telecomunicaciones Confiables) comparte su experiencia en el área y da su opinión sobre cómo las redes avanzadas pueden ser aliadas para la preservación del medio ambiente.

¡Hola, Bruce! ¿Podrías contarnos un poco sobre ti y tu trayectoria profesional?

¡Hola! Crecí en Washington DC y luego asistí a la Universidad de Stanford, donde tuve la suerte de trabajar todo el tiempo en el laboratorio de interacción aire-mar, donde aprendí todos los aspectos de la investigación de los estudiantes graduados y asesores. En la escuela de posgrado, Scripps Institution of Oceanography, me sumergí en el estudio de la acústica y la tomografía oceánica como una forma de medir variables oceánicas a gran escala, como el contenido de calor y la velocidad. Esta sigue siendo mi pasión.

¿Cómo empezaste a trabajar con SMART?

Fue durante un proyecto iniciado en 1992, llamado “Termometría acústica del clima oceánico”. En la ocasión coloqué dos cables para alimentar los transmisores acústicos. Esto me introdujo al universo de los cables submarinos, incluida la planificación y los aspectos técnicos de los sistemas de observación oceánica cableados de NEPTUNE, ahora en el noreste del Pacífico. Desde que llegué a la Universidad de Hawái en Manoa, en 2008, cambié parte de mi trabajo al Observatorio de Cableado ALOHA (ACO). Fue en este período de tiempo que se publicó un artículo en Nature que sugería el concepto SMART (Monitoreo de la ciencia y telecomunicaciones confiables; en ese momento llamados cables "verdes"). Me involucré con el autor, John Yuzhu You, y ahora lidero este esfuerzo internacional patrocinado por agencias de la ONU.

¿Qué es ALOHA y cómo fue el proceso de implementación? ¿Podrías darnos algunos ejemplos de logros de la iniciativa?

El Observatorio de Cableado de ALOHA es el observatorio oceánico con cable plug-and-play más profundo del planeta, a 4728 mt. de profundidad. Eso, y la operación desde 2007 (contínua desde 2011), es un logro técnico significativo. Hemos adquirido largas series de temperatura, salinidad, presión, velocidad y video. A partir de esto estamos aprendiendo cosas nuevas sobre la turbulencia y la mezcla de las profundidades del océano y el estado del ecosistema local. Un objetivo es extender las mediciones hasta la columna de agua y hacia la superficie utilizando equipos robóticos conectados por cable.

¿Cómo pueden las redes como RedCLARA ayudar al desarrollo de ALOHA?

ALOHA es solo uno de una serie de observatorios dedicados a la ciencia y alerta temprana por cable en todo el mundo. Por lo general, cubren áreas relativamente pequeñas con una cobertura densa de sensores, pero a un alto costo. Los cables SMART, sensores que comparten la infraestructura de cable submarino con las telecomunicaciones, deberían reducir significativamente el costo para la ciencia/alerta temprana. RedCLARA y otras redes de investigación y educación pueden ayudar al menos de dos maneras. La primera es simplemente proporcionar conectividad de alta calidad para que los datos de las diversas redes de observación puedan circular eficientemente por todo el mundo, permitiendo actividades de investigación y alerta temprana asociadas (y algunos de los datos, especialmente acústicos y de video, son "grandes datos"). En segundo lugar, las redes de investigación pueden  ser más conscientes ambientalmente, reconociendo que la red en sí misma puede ser “consciente”, detectando su entorno, ya sea utilizando las fibras ópticas o agregando sensores adicionales. Con su significativo "poder de compra" e influencia nacional e internacional, tales redes pueden tener voz en los sistemas de cable reales y la incorporación de la capacidad SMART para beneficiar a la sociedad.

¿Cuáles serán los temas principales de su presentación en TICAL?

Comenzaré con la motivación, el estado del conocimiento y las necesidades de los aspectos del cambio climático, el monitoreo del océano y la reducción del riesgo de desastres, desde escalas globales a regionales (América Latina y el Caribe), dando ejemplos de cómo las redes de investigación y educación pueden desempeñar un papel en este contexto. Luego mostraré cómo se pueden implementar cables SMART y contribuir a mejorar nuestra capacidad de predecir mejor los cambios climáticos y oceánicos, y mitigar el riesgo de terremotos y tsunamis. También se discutirán cuestiones no técnicas como la financiación, los permisos y la legalidad.